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Pourquoi le feu rouge signifie-t-il « Arrêtez-vous » et le vert « Passez » ?

Pourquoi le feu rouge signifie-t-il « Arrêtez-vous » et le vert « Passez » ?

Publié le 06 avril, 2018

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Les premiers feux de signalisation seraient apparus vers 1870 en Angleterre ; il s’agissait d’une lampe à gaz bicolore rouge et verte, manœuvrée par un agent, installé à un passage à niveau ferroviaire – à l’époque, les voitures à moteur thermique n’existaient pas encore !

En 1912 apparut à Salt Lake City, le premier feu bicolore vert et rouge destiné à la circulation automobile. En 1920, la ville Detroit ajouta au dispositif la couleur orange. En France, le premier feu n’est que rouge, installé à Paris au croisement des boulevards Saint-Denis et Sébastopol en 1923.

Mais pourquoi ces couleurs ? La première raison est liée à la visibilité. Le rouge et le vert sont les couleurs perçues le plus rapidement par le cerveau humain. L’œil humain est particulièrement sensible au rouge, qu’il perçoit de très loin. Un seul photo-récepteur de l’œil perçoit le rouge, contrairement aux autres couleurs qui sont détectées par plusieurs photo-récepteurs : il en résulte que le cerveau est plus rapidement averti de la présence de la couleur rouge dans le champ de vision que des autres.

Par ailleurs, le rouge est dans la nature et la société un signal d’alerte et de danger : le sang qui s’écoule en cas de blessure, le rouge qui monte au visage d’une personne en colère, le rouge souvent couleur des hommes puissants comme les empereurs romains ou les cardinaux ; autant d’éléments qui associés à sa détection plus rapide par l’œil, ont fait du rouge la couleur de « l’interdit ».

Le choix du vert découle quant à lui du choix du rouge ! En effet, le vert est le complément du rouge sur le cercle chromatique et il est lui aussi bien perçu par l’œil et le cerveau. Quant à l’orange, qui est la couleur de l'avertissement d'un danger, il se trouve à égale distance chromatique du rouge et du vert.

La prochaine fois que vous serez devant un feu rouge – à l’occasion d’un essai de longue durée d’une voiture d’occasion que vous envisagez d’acheter par exemple – vous comprendrez mieux pourquoi vous vous êtes arrêté ! Et si vous souhaitez être bien vu sur la route, dans votre recherche de voiture d’occasion, indiquez la couleur rouge !

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