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Conduite à gauche ou à droite, pour quelles raisons ?

Conduite à gauche ou à droite, pour quelles raisons ?

Publié le 04 juil., 2018

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La plupart des pays issus du l’Empire britannique conduisent à gauche, et quelques autres dont le Japon, tandis que la majorité conduisent à droite. À ce partage du monde en un tiers/deux tiers, de nombreuses raisons historiques fournissent des explications.

À l’origine était la circulation à gauche ! Une habitude prise par les hommes d’armes et cavaliers depuis les temps antiques pour éviter que leurs épées portées à gauche ne s’entrechoquent lorsqu’ils se croisaient.

Il faut attendre le début du 19e siècle, pour des raisons de tactique militaire privilégiant l’attaque de l’ennemi par la droite, pour que Napoléon impose la circulation à droite en Europe continentale – ce que bien sûr l’Angleterre n’adopta pas ! Une décision qui rejoignit l’habitude prise par les paysans de conduire leurs attelages à droite des routes, montés souvent sur le cheval de gauche.

L’irruption de l’automobile va confirmer cette division, même si les premières voitures avaient leur volant… à droite, en raison du positionnement du levier de frein à main droite. Depuis longtemps le monde avait remarqué que près de 90 % des terriens étaient droitiers. Cela avait aussi l’avantage de permettre aux téméraires pionniers du volant de déjouer les pièges du bord de la route qu’ils longeaient. Au fil du temps, si le volant a basculé à gauche, et le levier de frein désormais au centre mais toujours à main droite, l’habitude de rouler restera à droite.

L’Angleterre (et son empire) cependant, décida de rester à gauche de la route ! Privilégiant peut-être le fait qu’il vaut mieux que la main droite des conducteurs tienne le volant au lieu de manœuvrer le levier de vitesses – les premières boîtes de vitesses étant apparues en 1897 sur une Benz.

Ainsi alla l’Histoire. Et peu de pays ont décidé de changer. Parmi eux, le Nigéria, après son indépendance vis-à-vis de l’Angleterre, la Suède et l’Islande sont ainsi passés de gauche à droite. Le dernier fût les îles Samoa en 2009, mais de droite à gauche, pour un motif économique : pouvoir acheter des voitures d’occasion à conduite à droite moins chères en provenance d’Australie et du Japon. Ce dernier, qui avait adopté la conduite à gauche sous l’influence d’ingénieurs britanniques à la fin du 19ème siècle venus aider à la conception des premières voitures, est en effet resté fidèle à celle-ci en dépit de la forte influence américaine après 1945.

Et si vous n’avez pas l’occasion de faire l’essai routier d’une voiture d’occasion à conduite à droite, vous pouvez toujours louer une voiture lors d’un prochain séjour dans un des pays roulant à gauche !

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